Vainqueurs de Leinster (32-23) dimanche, les joueurs de La Rochelle avaient déjà la tête à leur finale de Champions Cup face à Toulouse, qu’ils abordent déjà avec beaucoup d’envie.

Qualifié pour la première finale européenne de son histoire, après une superbe victoire face au Leinster ce dimanche (32-23), le Stade Rochelais retrouvera Toulouse le 22 mai. Pourtant novices à un tel niveau de compétition, les Maritimes ne cachaient pas en conférence de presse leur envie d’aller chercher le trophée. Notamment pour l’offrir à leur fans, très présents aux abords du stade avant le match.

À peine l’excitation de la qualification retombée, les têtes des joueurs étaient déjà à Twickenham, pour la finale. « C’est quand même assez énorme une finale de Champions Cup, reconnaissait Grégory Alldritt après le coup de sifflet final. Mais il y avait le sentiment dans le vestiaire que ce n’était pas assez. On veut plus, on veut aller gagner le titre. Le soulagement, la grosse joie, elle viendra après la finale. »

Un club qui a bien grandi

« On a hâte de relever ce défi, a-t-il poursuivi. On va tout donner et essayer de rafler ce titre. » Le troisième-ligne n’a pas manqué l’occasion de souligner le chemin parcouru par le Stade. « C’est tout un club qui grandit depuis 10 ou 15 ans, a insisté l’international français. Ils étaient en Pro D2, ils ont gagné le droit de jouer le Top 14, puis le top 6 et maintenant une finale européenne. Le club grandit petit à petit et nous sommes de simples soldats. »

Cette envie était partagée par Pierre Bourgarit, le talonneur rochelais. « Il y a eu beaucoup de déclarations cette semaine qui ne nous mettaient pas favoris (face au Leinster), qui disaient qu’on allait en prendre 40, s’est-il amusé sur RMC. Mais on a montré que nous aussi on avait des armes, qu’on savait se défendre. Il faut que ça continue. Cette opportunité, il ne faudra pas la galvauder. » Il a également relevé l’importance du public dans cette quête du Graal. « Quand on va acheter le pain, on croise toujours une personne qui nous dit qu’elle est fière de nous, qu’il faut qu’on continue, s’est-il réjoui. Le groupe réalise l’importance que ça a pour cette ville et ce club. »

En finale, « un challenge massif »

S’ils ont affirmé avoir hâte d’être au match, tous les joueurs interrogés ont quand même salué les qualités de Toulouse, leur prochain adversaire. « Toulouse est une équipe incroyable, la meilleure équipe de France depuis deux ans. Ça va être un challenge massif pour nous », a assuré l’ouvreur Ihaia West, 22 points face au Leinster. « On félicite les joueurs, mais on se projette sur le prochain match », a expliqué de son côté Jono Gibbes, l’entraîneur rochelais. « On fera face à Toulouse qui a gagné contre nous deux fois, il reste du travail à faire. Ce soir, c’est historique, c’est une belle récompense mais l’histoire n’est pas finie. »

Au moment de désigner un favori, ils se sont tous montré frileux, tout en relevant l’expérience toulousaiTne (quatre titres de champions d’Europe). « C’est toujours de l’intox, mais c’est sûr que Toulouse a plus d’expérience, est champion de France en titre, est devant nous en Top 14, a énuméré Alldritt. Ils ont des grosses qualités mais nous aussi. En tous cas, on va faire la guerre. »

Corentin Parbaud Journaliste RMC Sport

https://rmcsport.bfmtv.com/rugby/coupe-d-europe/champions-cup-la-rochelle-veut-rafler-le-titre-face-a-toulouse_AV-202105020230.html

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